Оброк — этот термин встречается в русских памятниках вместе с термином "дань"; поэтому старые финансисты наши думали, что "под оброком разумеется всякий налог, собираемый натурой, или доход, получаемый с известного предмета" (Гагемейстер). Уже граф Д. А. Толстой не соглашался с этим определением и полагал, что "О. была подать с разных угодий и вообще плата правительству взамен разнородных повинностей, деньгами или какой другой однообразной ценностью". "Новейшие" исследователи, гг. Лаппо-Данилевский и Милюков, установили, что "в своём происхождении О. противоположен государственной подати, как доход, вытекающий из договорных, частноправовых отношений".

Под словом Оброк понимали то, что в настоящее время разумеется под словом аренда, т. е. срочное или бессрочное пользование каким-либо недвижимым имуществом, вытекающее из договора найма. Частноправовой характер О. выступает особенно ярко в случаях отдачи "на О. из наддачи", т. е. с публичных торгов, городских торговых мест, лавок, харчевен, перевозов, кузниц, мельниц и других промышленных заведений, а также бобровых гонов, рыбных ловель, бортных ухожьев и других угодий, государством и монастырями. Уже в XVI в. бывали случаи отдачи "на О." (в аренду) целых деревень, с живущими в них крестьянами, причём арендатор, обязываясь уплачивать определенную сумму О., принимал на себя и платеж всех государственных податей и повинностей "по сошному разводу".

Наряду с этим уже в XV в. слово "О." употребляется в значении государственной подати. Весьма вероятна догадка, что такое смешение понятий произошло ввиду распространения приемов дворцового хозяйства и на чёрные волости, при отсутствии резкого различия между государственным и дворцовым управлением. О. являлся взамен тягла в двух случаях:

  1. когда земля выходила из тягла (вследствие бегства или смерти тяглеца и т. п.) или ещё не бывала в тягле, правительство отдавало запустевшую или порожнюю землю на О. до настоящих тяглецов;
  2. когда необходимо было облегчить временно самих тяглецов или упростить их податные обязанности, оброком заменялась одна, или несколько, или все подати, входившие в состав тягла.

Когда на О. переходила целая община, то для уплаты он раскладывался, как и тягло, на доли сошного письма и таким образом совершенно утрачивал свой первоначальный характер. В сфере отношений между крестьянами и помещиками или вотчинниками оброку можно противопоставить "изделие", хотя О., в виде платы денежной или продуктами, постоянно встречается наряду с "изделием", т. е. уплатой повинностей работами.