Оптимальный (вариант, решение) — наилучший вариант (решение) среди допустимых при наличии правила предпочтения одного другому.

Такое правило называется критерием оптимальности, а мерой предпочтения будут служить показатели качества. Можно говорить об оптимальном варианте только при удовлетворении двух условий:

  1. наличия хотя бы одного критерия,
  2. наличия не менее двух сравниваемых вариантов (необходимость осуществления выбора).

Каждый выбор лучшего варианта конкретен, поскольку производится на соответствие определённым критериям. Следовательно, говоря об оптимальном решении, всегда нужно указывать эти критерии (то есть оптимальный по …). И то, что может быть оптимальным при одном критерии, не обязательно будет таковым при другом.

Слово «оптимальный» происходит от лат. optimus и означает «наилучший» (самый лучший). Поэтому словосочетание «самое оптимальное решение» (то есть самое самое лучшее решение) является тавтологией.