Богатые залежи нефти в Азербайджане были известны давно. Ранняя разработка нефтяных залежей началась в VII веке до н. э., в годы правления Мидийского царства. Мидия была первым местом в мире, где нефть извлекалась из колодцев. В начале V века до н. э. нефть поднимали с помощью вёдер.

Нефть, игравшую важную роль в жизни мидян, каспийцев и других народов Азербайджана, использовали в качестве освещения, наполняли ею лампы. Применялась нефть и в качестве оружия. Мидийские воины обмакивали в нефть свои стрелы, копья и снаряды, которые поджигались и бросались на вражеские лагеря и суда. Греки называли нефть «мидийским маслом».

Нефтяная промышленность Азербайджана
Марко Поло, у которого также встречаются упоминания о нефти из Азербайджана

Во время путешествия через Баку в Персию итальянский путешественник Марко Поло стал свидетелем добычи просачивающейся нефти. На берегах Каспийского моря на территории современного Азербайджана он видел как собирали эту нефть. Марко Поло писал о крупных прудах, заполненных нефтью, которым, как он писал, можно было бы заполнить сто судов. Он также отмечал, что нефть применяли для освещения домов и лечения кожных заболеваний.

Нефтяная промышленность Азербайджана
Храм огня — Атешгях.

После захвата Бакинского ханства Российской империей в 1806 году нефтяные промыслы региона перешли к России. Согласно собранным в этом же году сведениям количество добываемой чёрной нефти равнялось тогда 3930 т в год, а белой — только 41 т в год. Из колодцев нефть черпалась бурдюками, а затем поднималась ручным воротом и с помощью лощади. Чёрную нефть хранили в погребах, в белую — в глиняных кувшинах, зарытых в землю в каменных сараях.

С 1808 году бакинские и ширванские нефтяные промыслы отдавались на откуп. Но поскольку желающих было не так много, промыслы отходили в казенное управление. Среди горных инженеров, выполнивших технические усовершенствования на Бакинских промыслах был Николай Воскобойников, который был директором промыслов с 1825 по 1840 года. По предложению Воскобойникова нефтяные колодцы сооружались в виде шахтного ствола. В это же время нефтяные погреба в Баку и Балаханах соединились каменными каналами. Были построены мерные резервуары с кранами для отпуска нефти. В период с 1837 по 1839 год здесь работал нефтеперегонный завод.