Экологическая экономика - трансдисциплинарная область знаний, появилась в начале 1990-х годов и изучает взаимосвязи между экосистемами и экономическими системами в самом широком их представлении. Экологическая экономика является своего рода синтезом традиционной неоклассической и ресурсной экономики в сочетании с анализом влияния хозяйственной деятельности на окружающую среду (ОВОС), с одной стороны, и экономики природопользования по ОВОС и традиционной экологией, с другой. Люди-потребители рассматриваются как один из важных компонентов целостной экономико-экологической системы, а не как доминирующая и центральная сила. Потребление подвергается не только денежным бюджетным ограничением как в традиционной неокейнсианской экономике, но также и естественным ограничением и действия физических законов. В центре экологической экономики находится устойчивое управление экономико-экологической системой, а временные рамки рассматриваются обычно шире, чем в традиционной экономике.

Цель экологической экономики заключается в поиске лучших путей проживания на нашей планете и формирования «экономного общества», основанного на определении бережливости через экономическую эффективность и достижения экологически приемлемого экономического развития. В основе экологической экономики лежат три концепции: пропускная / перерабатывающая способность эколого-экономических систем, несущая способность / емкость экосистем и энтропия. Считается, что современная экономика и выживания людей зависят от пропускной / перерабатывающей способности экосистем. Вторая концепция - несущая способность, или экоемкость. При устойчивых условиях экосистемная несущая способность (емкость) может быть с достаточной точностью смоделирована. Однако для экосистем с людьми реальная несущая способность зависит от структуры потребления и образа жизни населения, которая зависит от географического положения и временных интервалов. Поэтому трудно оценить количество населения, которое может проживать на нашей планете. Что касается энтропии, расходы любого биологического или экономического хозяйства всегда больше стоимости продукции. Независимо от эффективности производственных процессов с точки зрения минимизации внешних эффектов или сокращение отходов производства всегда будут способствовать продолжающемся рост энтропии во Вселенной. Поэтому экономическая деятельность должна стремиться обеспечивать необходимый уровень товаров для общества и минимизировать рост энтропии.

В отличие от традиционных экономических учений ведущие экологи-экономисты настаивают на том, что глобальная экономика уже потребляет в пересчете на одного жителя планеты в четыре раза больше природных ресурсов, чем это допустимо с точки зрения устойчивого баланса их потребления и воспроизводства. Неуправляемый рынок приводит к крайне несправедливого распределения в обществе результатов труда. Конкурентная борьба за ресурсы ведется без учета последствий истощения невозобновляемых видов ресурсов.

Новая экологическая экономика постулирует конечный объем ресурсов, которые способна поставить людям естественная экосистема. С ограниченности ресурсов вытекает необходимость справедливого распределения результатов труда для сохранения устойчивых общественных отношений. Наконец, признается необходимость перехода от стихийного рыночного доступа к ресурсам к управляемому и рационального баланса их потребления и воспроизводства.