Термин введен Аристотелем как смежный термину «экономия».

Аристотель делил науку о богатстве на экономию и хрематистику. Экономия — наука о удовлетворении потребностей людей (производство для удовлетворения насущных потребностей, мелкая торговля), где деньги используются только в своем основном (по крайней мере, по мнению Аристотеля) смысле — в качестве средства обмена, а Хрематистика — деятельность (например, ростовщичество, крупная торговля), где накопление, получение денег, является самоцелью, и деньги выступают в качестве богатства, теряя свое качество средства обмена. К хрематистике Аристотель относился отрицательно.

В настоящее время термин активно используется — например, в книгах С. Г. Кара-Мурзы для описания негативных сторон современной экономики.