Внешний заем - это кредит, полученный от иностранных кредиторов (предоставленный зарубежным заемщикам), осуществление которого обусловлено появлением кредитных отношений между государствами, учреждениями, банками, международными корпорациями. Представляет собой передачу заимодавцем заемщику определенной суммы средств (или товарных услуг на эту сумму) на срок, по истечении которого заемщик обязуется возвратить кредитору с процентами взятую сумму.

Государственные внешние займы могут размещаться или по поручению государства частными банковскими синдикатами (при условии выплаты им комиссионных), либо непосредственно одним государством другому (безоблигационные займа). Частные внешние займы реализуются в форме экспортных кредитов, банковских кредитов и др.

Различают также иностранные займы, полученные на рынке капиталов одной страны в ее национальной валюте; евро-валютные займы, полученные на рынках капиталов нескольких стран или на рынке одной страны, но в иностранной для данной страны валюте; иногда займы предоставляются в валюте страны-должника. По срокам внешние займы делятся на краткосрочные, среднесрочные и долгосрочные. В зависимости от ставок и режима выплаты по ним процентов различаются льготные займы и ссуды на коммерческих условиях.